Aprender viajando: Vasco de Gama

      Vasco de Gama (Sines, Portugal 1460 – Cochín, India 1524) celebre navegante y explorador portugués, es conocido mundialmente por ser el primer europeo en llegar a la India rodeando África como resultado del encargo hecho por el rey Manuel I. Como reconocimiento recibió la autorización para usar el DOM delante de su nombre, el titulo de Almirante de las Indias así como una recompensa económica de 300.000 reales anuales que tras su muerte recibirían sus descendientes.

Aunque como segundo  hijo de noble portugués estaba llamado a seguir la carrera eclesiástica, su dedicación a la navegación comenzó a temprana edad. En 1493 los francés apresaron un barco portugués cargado de oro y Vasco fue nombrado comisionado para embargar a los barcos franceses anclados en sus dominios como represalia al robo. El afamado navegante llevó a cabo su misión de forma tan rápida y notable que el rey francés, Carlos VII, se vio obligado a devolver el oro robado. Este episodio le dio la fama necesaria para que Manuel I le designase para realizar la expedición a la India cuya finalidad era encontrar nuevas rutas de comercio.

Ruta de las especias: nombre con el que se conoce a la ruta descubierta por Vasco de Gama. El viaje comenzó el 8 de julio de 1947 con 3 barcos (San Gabriel, San Rafael y el Bernio) y una tripulación de 200 hombres. La expedición partió de Lisboa y no bordeó la costa africana occidental (como era habitual), sino que se adentró en el Atlántico navegando hacia el sur desde Cabo Verde y girando luego al este para alcanzar el sur de África. En noviembre llegaron al extremo meridional del continente africano, llamado por Bartolomé Díaz cabo de las Tormentas, debido al continuo estado de agitación de aquellas aguas donde se unen los océanos Atlántico e Índico, y rebautizado por Juan II con el sugestivo y profético nombre de cabo de Buena Esperanza.

A mediados de noviembre de 1497, Vasco da Gama cruzó el cabo de Buena Esperanza y navegó con rumbo norte bordeando la costa oriental de África. Con buena parte de la tripulación enferma de escorbuto, la expedición hizo un alto para descansar en la desembocadura del río Quelimane, tras lo cual navegaron hacia el puerto de Mozambique donde llegaron el 2 de marzo de 1948. Desde allí terminaron la ruta el 20 de Mayo en Kappapkadavu. El viaje de regreso a Portugal,que duro 123 días, se inició el 29 de Agosto de 1498 sufriendo grandes vicisitudes tras las que sólo llegaron 2 de los 3 barcos y 55 de los 200 tripulantes.   Vasco no regresó con su tripulación pues se quedo en la Azores para enterrar a su hermano.

Este es el relato de su primer y más famoso viaje pero realizó otros dos. El primero en 1502 tiene como finalidad sofocar las revueltas en los territorios portugueses en India, tras conseguir el objetivo y consolidar el dominio portugués regresó a Lisboa en Septiembre de 1503 y fue nombrado por el rey Conde de Vidigueira. Hasta el  segundo viaje transcurrieron 20 años, tras ser nombrado Virrey de la India, el navegante inicia un nuevo y último viaje esta vez con el encargo de terminar con la corrupción de las autoridades portuguesas.

Vasco de Gama desembarcó en el otoño de 1524 pero tras contraer la malaria fallece en Cochín en diciembre de ese mismo año. Fue enterrado  en la Iglesia de San Francisco en Cochín pero en 1539 fueron repatriados a Portugal. Hoy descansan en el monasterio construido en honor a su primer viaje, el Monasterio de los Jeronimos, tras haber reposado varios siglos en Vidigueria. Allí reposa junto a los restos de Luis de Camoes quien le hizo protagonista de su obra más conocida Os Lusíadas, epopeya nacional portuguesa en la que se relatan los viajes de Vasco de Gama

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